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Un mini-hélicoptère de la Nasa sur Mars: les éléments-clés

Posté le par AFP

La Nasa a de nouveau marqué l’Histoire en faisant voler son mini-hélicoptère Ingenuity sur Mars. Voici quelques éléments-clés sur le premier vol d’un engin motorisé sur une autre planète.

– Qui est Ingenuity? –

Ce vol du petit engin d’1,8 kilo sur la planète rouge a duré 39,1 secondes, pendant lesquelles il s’est élevé à trois mètres de hauteur avant de revenir se poser sur le sol martien.

L’appareil a la capacité de voler pendant 90 secondes et de couvrir une distance de 300 mètres; mais ses vols-tests sont volontairement limités puisqu’ils visent à vérifier que la technologie fonctionne.

La mission d’Ingenuity n’est pas de rassembler des données scientifiques sur Mars ou de participer à la recherche de traces de vie ancienne.

Les scientifiques espèrent qu’un jour, de futurs appareils pourront aider à révolutionner l’exploration de corps célestes en allant plus vite et plus loin que les rovers, et en se rendant dans des zones difficiles à atteindre par la route.

L’agence spatiale américaine travaille sur un autre projet d’engin volant, dans le cadre de la mission Dragonfly (« libellule », en français), qui doit envoyer en 2026 un appareil beaucoup plus gros vers la plus grande lune de Saturne, Titan, qu’il devrait atteindre en 2034.

– Une prouesse technologique –

Accroché au rover Perseverance, le premier objectif d’Ingenuity était de résister au décollage depuis la Terre, au voyage puis à l’atterrissage sur Mars.

Ensuite, il a dû se décrocher et se déployer sur la surface martienne, tandis que Perseverance s’éloignait rapidement pour éviter de faire de l’ombre — littéralement — à Ingenuity et que ce dernier puisse recharger ses panneaux solaires.

Cette étape était nécessaire afin qu’Ingenuity puisse faire fonctionner ses chauffages internes, pour pouvoir survivre à la froide nuit de Mars.

Les températures dans le cratère de Jezero tombent en effet à moins 90 degrés Celsius, ce qui aurait provoqué des fissures dans le système électronique apparent.

L’opération était un véritable défi, car l’air martien est d’une densité équivalente à seulement 1% de celle de l’atmosphère terrestre.

Les ingénieurs du Jet Propulsion Laboratory de la Nasa ont mis six ans à développer un appareil qui soit ultra léger mais en même temps assez puissant pour accomplir sa mission.

Ses hélices, qui mesurent 1,2 mètre, tournent à une vitesse cinq fois supérieure à celle d’un hélicoptère sur Terre. La structure, qui fait 49 centimètres de haut, bénéficie de l’aide de la gravité martienne, équivalente à un tiers de la gravité terrestre.

– Retard et surprise –

Le premier vol d’Ingenuity était initialement prévu le 11 avril, mais un problème dans le logiciel de l’appareil lors d’un test le 9 avril a retardé l’opération.

Étant donné la distance qui le sépare de la Terre, Ingenuity ne peut pas être piloté par un humain et a donc été pré-programmé avec certains paramètres. Il prend aussi certaines décisions-clés seul pendant le vol grâce aux données de son capteur et de sa caméra.

Plus d’un mois après l’arrivée d’Ingenuity sur Mars, la Nasa a dévoilé une surprise. Enroulé autour d’un câble sous le panneau solaire d’Ingenuity se trouve un petit morceau de tissu issu d’une aile d’un des premiers appareils de vols motorisés aux Etats-Unis, le Flyer des frères Wright construit en 1903.

« Afin de rendre hommage à ces deux fabricants de vélos de Dayton, cette première zone de vol sur d’autres planètes sera désormais baptisée +la zone des frères Wright+ », a déclaré Thomas Zurbuchen, un responsable de la Nasa.

« Tous droits de reproduction et de représentation réservés. © 2021 Agence France-Presse. »

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